La palabra ‘Lete’ (o Leteo) significa literalmente “olvido”. Su significado proviene de la mitología griega, y representaba a uno de los ríos que discurría por el inframundo. Al beber de las aguas de este rio, esto provocaba un olvido completo de la memoria a cualquier ser que se atreviese a tomarlas, por lo que se creía en la antigüedad que las almas absorbían de estas aguas para no recordar nada de su pasada vida, antes de su regeneración en la tierra.

Contrario al concepto de Lete, la mitología griega mostraba que existía otro rio llamado Mnemósine, que provocaba al beber de sus aguas que se recordase todo, llegando en toda su plenitud a la omnisciencia o el conocimiento de todo.

En España, fueron muchos los estudiosos de los clásicos griegos, que posteriormente dejarían plasmado su referencia a estos conceptos en sus obras literarias. Una de estas fue  ‘La Coronación’, del poeta y escritor Juan de Mena, la cual gozó de una gran popularidad en los siglos XV y XVI, debido al gran número de ediciones que tuvo en dicha época. En esta obra, el autor hace varias indicaciones sobre el rio Lete, como el que aquí se recoge:

“Tú, que tan noche mareas

sobre las aguas leteas,

si amas a ti, castiga

en nuestra triste fatiga

que en ellas nunca te veas”.

El escritor español Miguel de Cervantes, en la obra cumbre de la literatura española, también se hace eco de este rio del olvido. Así se narra, en el capítulo XVI del Libro Segundo, de la tercera parte de ‘El Quijote’:

“ – Ahora voy a decirte otra cosa -añadió D. Quijote-, y es que no busques olvido, sino gloria y renombre en esas Américas a donde vamos; que con éstos conseguirás al volver el logro de tus afanes, y el olvido no lo hallarás en parte alguna; pues no sé yo que el río Leteo, cuyas aguas tenían la virtud de producirlo, esté en América, y no en Europa, ni en ningún continente ni isla conocidos, sino más allá de las fronteras de la vida, en las riberas de la muerte, por donde boga cargada de almas la barca Carón, lenta y silenciosa.”

El escritor Luis de Góngora, en la estrofa VIII de su ‘Fábula de Polifemo y Galatea’, recreación de un mito relatado en ‘La Metamorfosis’ de Ovidio, utiliza como referencia al rio para describir los cabellos del cíclope Polifemo de la siguiente manera:

“Negro el cabello, imitador undoso

de las oscuras aguas del Leteo,

al viento que lo peina proceloso

vuela sin orden, pende sin aseo;

un torrente es su barba, impetuoso

que —adusto hijo de este Pirineo—

su pecho inunda— o tarde, o mal, o en vano

surcada aun de los dedos de su mano”.

Por último, no son pocos los autores que han situado este río, junto con los Campos Elíseos, en Andalucía, más concretamente por la zona de Sevilla o Jerez, y con los ríos Guadalete o Guadalquivir. A raíz de esto, el escritor Lope de Vega utiliza el Lete para describir la ciudad de Sevilla en su libro ‘La Dorotea’:

“el río me parecía el Leteo; las barcas, almas; las damas, sus ministros; las naves, montes flemiígeros, como el Etna de Sicilia; su trato, la confusión de sus vozes; finalmente, la más bella y populosa ciudad, un infierno soñado.”

Fuentes:

– ‘Diccionario de mitología universal’, Giuseppina Sechi Mestica.

– ‘La Coronación’, Juan de Mena.

– ‘La nueva salida del valeroso caballero D. Quijote de la Mancha: tercera parte de la obra de Cervantes’, Biblioteca virtual Miguel de Cervantes. (http://www.cervantesvirtual.com/obra-visor/la-nueva-salida-del-valeroso-caballero-d-quijote-de-la-mancha-tercera-parte-de-la-obra-de-cervantes–0/html/00257cd4-82b2-11df-acc7-002185ce6064.html)

– ‘Fábula de Polifemo y Galatea’, Luis de Góngora.

– ‘La Dorotea’, Lope de Vega.

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